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Imagen Digital
Artículo sobre formatos en el mundo de la imagen digital

Guía de imagen digital. Formatos de imagen

Existe una gran variedad de formatos para las imágenes o gráficos digitales dentro del mundo de la informática. Algunos son dependientes del sistema operativo / hardware, mientras que otros son multiplataforma independientes del formato. Tenemos que saber que existen ciertas aplicaciones que permitirán reconocer y traducir formatos de otros sistemas, por lo que tenemos un alto nivel de compatibilidad. En este artículo tocaremos solo los formatos de imagen más comunes.

Compresión

Casi todos los formatos incorporan alguna variación de una técnica de compresión debido al gran tamaño de los gráficos y su correspondiente almacenamiento. Los tipos de compresión se pueden clasificar en dos formatos, lossless y lossy. El formato lossless comprime todos los datos capturados de la imagen o gráfico usando algoritmos que permiten que los datos originales del archivo sean recreados sin ninguna pérdida. De ahí viene su nombre lossless (sin perdida). El formato lossy descarta datos cuando almacena imágenes. Estos datos eliminados suelen ser elementos que el ojo humano no puede percibir y por ello la diferencia entre el archivo original y el comprimido es mínima.

Estructura de datos de los gráficos

Hay dos métodos para representar y almacenar los datos de las imágenes en un formato sin comprimir. Una representación bit-map almacena estos datos del mismo modo que el contenido de un monitor es almacenado en la memoria de video. Una pantalla de monitor se compone de pequeños puntos llamados píxeles, similar a una fotografía en un periódico. El número de píxeles que compone una imagen en el monitor determina la calidad de imagen (resolución). Cuantos mas píxeles, mas alta será la resolución. Estos píxeles son representados de forma diferente dependiendo del tipo de monitor.


BMP

BMP o Bitmap es un formato de la casa Windows y IBM utilizado por sus sistemas operativos. Todas las versiones de BMP se diseñaron para ordenadores con procesadores Intel. SE compone de direcciones que van unidas a códigos de color en una matriz de píxeles. El problema de este tipo de gráfico es que, aunque tienen muy buena calidad, su tamaño es demasiado grande para ciertos usos como por ejemplo, diseño de páginas Web. Dada su poca compresión, generalmente se opta por otro tipo de formatos que se explican a continuación.

JPEG

JPEG es un estándar creado por el grupo de expertos fotográficos Joint (Joint Photographics Experts Group). Utiliza técnicas de compresión que son específicamente diseñadas para imágenes fotográficas. Se aprovecha de ciertas limitaciones en la visión humana para alcanzar altas tasas de compresión. JPEG es un formato lossy que permite a un usuario configurar el nivel de calidad de imagen que se quiere mantener.

TIFF

El formato TIFF (Tagged Image File Format) provee de un mecanismo para almacenar varios tipos diferentes de imágenes. Lo que hace para lograr esto es etiquetar el archivo describiendo el tipo de imagen. TIFF es un formato lossless (cuando no utiliza la etiqueta JPEG que permite su tipo de compresión). El formato TIFF fue desarrollado por la corporación Aldus en los años ochenta y más tarde soportada por Microsoft. Este formato no es tan usado como los formatos GIF y JPEG pero todavía se mantiene su uso.

GIF

La corporación UNYSIS y Compuserve, crearon el formato GIF (Graphics Interchange Format) para facilitar la transmisión de imágenes gráficas por módems sobre líneas telefónicas. Debido a la lenta tasa de transferencia de los módems, reducir el tamaño de los archivos gráficos era una meta a tener en cuenta resultando el formato GIF. El algoritmo Lempel-Ziv Welch es el encargado de realizar este potente tipo de compresión.

Dos problemas con los que se enfrenta GIF y otros formatos de 8 bits es eligiendo entre la gama de 256 colores y como almacenarlos y representarlos. GIF responde a estos problemas organizando los colores en una serie de tablas llamadas CLUTs (Color Look UP Tables). El formato GIF, aunque ampliamente usado en la actualidad, ha sido desplazado por el formato JPEG en los últimos años.

Formatos dependientes de sistemas específicos

Muchas aplicaciones crean su propio formato en el sistema operativo en el que se están ejecutando. Estos tipos de formato son muchos para poderlos cubrir todos en este documento, por lo tanto hablaremos de los mas populares.

Macintosh: Saint y Pict

Apple creo el primer formato de imagen comercial (paint). El formato paint fue usado en el programa original  MacPaint. El programa MacDraw utiliza el formato pict para almacenar gráficos estructurados y sigue siendo popular en plataformas Mac.

X-windows: xbm

Es el formato gráfico principal para el sistema X Window y normalmente podemos encontrarlo en estaciones de trabajo.

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